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Mar 13, 2018 1:00 PM ET

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La ciencia está más cerca de encontrar nuestros genes de empatía

iCrowdNewswire - Mar 13, 2018
Foto: Michael Brace

A menudo hablamos de empatía como si fuera algo de lo que todos podemos ganar más si solo lo intentamos lo suficiente, como músculo o una puntuación más alta en Candy Crush. Pero un nuevo estudio realizado hoy proporciona nueva evidencia de la idea de que las diferencias individuales de empatía están determinadas, al menos en parte, por la genética.

Hay dos tipos principales de empatía: cognitiva, que es la capacidad de reconocer y comprender los sentimientos y pensamientos de los demás, y afectiva, que es la capacidad de responder de manera apropiada a esas observaciones. A menudo se mide con una prueba de coeficiente de empatía (EQ) que le pide al sujeto que informe de sus capacidades empáticas usando una escala de calificación para declaraciones como “Ajusto mi comportamiento dependiendo de con quién estoy interactuando” y “Me gusta aprender nuevo cosas.”

Gracias a los principales desarrollos biotecnológicos en las últimas dos décadas, los investigadores han buscado cada vez más en el ADN para comprender cosas como el riesgo de cáncer, el autismo y trastornos como la esquizofrenia e incluso la sexualidad. Estos esfuerzos a menudo se anuncian como una búsqueda del “gen del cáncer” o “el gen del autismo”, pero los hallazgos raramente son tan graves. Los científicos han estado buscando vínculos entre la genética y la empatía durante más de una década, y aunque a menudo han encontrado signos de una conexión, todavía están lejos de identificar un “gen de empatía”. El estudio de hoy, publicado en el la revista Translational Psychiatry , los acerca un poco más.

 

El estudio, completado por un equipo de científicos de la Universidad de Cambridge, el Instituto Pasteur, la Universidad Paris Diderot y el Centro Nacional Francés de Investigación Científica, junto con expertos en genética de 23andMe, es el mayor estudio de empatía en todo el genoma   todavía 23andMe proporcionó la saliva de 46,861 clientes, y todos los sujetos también completaron una prueba de EQ en línea.

Muchos genes con roles pequeños

Los nuevos hallazgos validaron algunos resultados anteriores y agregaron algunos datos nuevos al campo. El puntaje de EQ promedio autoinformado fue 46.4 de 80, lo que está en línea con estudios previos. Las mujeres obtuvieron puntajes más altos que los hombres y los participantes mayores anotarond más alto que los participantes jóvenes, los cuales también estaban en línea con investigaciones previas. Los hallazgos también sugieren una correlación “estrecha pero significativa” entre el ADN y la varianza de la empatía. En pocas palabras: el ADN parecía ser responsable de aproximadamente el 11 por ciento de las diferencias en las capacidades de empatía autoinformadas de las personas.

 

Pero no está claro exactamente cómo esas diferencias de ADN causan diferencias en la empatía. Los investigadores analizaron si esas diferencias de ADN, denominadas SNP, se producían en genes específicos, y descubrieron que dos genes eran especialmente propensos a contener los SNP relevantes:   SEMA6D , que afecta el crecimiento neuronal, y FBN2 , que ayuda con el desarrollo de fibras en la piel, los ligamentos y los vasos sanguíneos. Pero al observar todos los SNP en todos los genes, no se destacó ninguna función en particular al observar el conjunto completo de datos. Por ejemplo, si todas las diferencias hubieran sido en genes relacionados con el crecimiento de neuronas, eso podría decirnos algo. Pero la naturaleza dispersa de los resultados puede significar que los genes afectan la empatía de una manera que aún no comprendemos, o que en realidad no son jugadores en el juego de la empatía. En otras palabras, la búsqueda de un gen de empatía específico continúa.

Uno de los investigadores, el profesor Thomas Bourgeron de la Universidad Paris Diderot , dice que los hallazgos son una señal de que la ciencia se está moviendo en la dirección correcta, hacia la comprensión de cómo los genes afectan cómo vemos e interactuamos con el mundo.

 

“Estos resultados ofrecen una nueva perspectiva fascinante sobre las influencias genéticas que sustentan la empatía”, dijo. En la situación probable de rasgos complejos como la empatía, cada gen desempeña un pequeño papel, lo cual, según Bourgeron, dificulta identificar sus funciones específicas.   El siguiente paso, dijo, “es estudiar un número aún mayor de personas, replicar estos hallazgos y determinar las vías biológicas asociadas con las diferencias individuales en la empatía”.

Lo que los genes tienen que ver con empatía

Entonces, ¿cómo podrían los genes influir en la empatía? Investigaciones anteriores nos dan algunas pistas.   Los genes le dan instrucciones al cuerpo para hacer diferentes tipos de proteínas. Algunas de estas proteínas son receptores de hormonas como la oxitocina (a menudo conocida como la “hormona feliz” o la “hormona del amor”) y la vasopresina, que se ha encontrado que influyen en el comportamiento social. Es posible que algunas personas tengan receptores más sensibles para estas hormonas y, por lo tanto, más empatía gracias a sus genes. Un reciente metaanálisis encontró que en seis de siete estudios de gemelos, al menos un grupo de edad tenía diferencias genéticas que contribuían a las diferencias en la empatía. Otro descubrió que los factores genéticos representaban el 35 por ciento de la diferencia en la empatía de las personas. (Lea sobre estos estudios y otros aquí ).

 

El nuevo estudio también validó los hallazgos previos sobre las diferencias de empatía en personas con autismo, esquizofrenia y anorexia. Si bien el estudio no encontró genes específicos asociados tanto con la empatía como con las tres condiciones, sí encontró una conexión entre el puntaje EQ y los tres de esos trastornos.

El profesor Simon Baron-Cohen de Cambridge , que contribuyó al estudio, dijo que los hallazgos deberían ayudarnos a comprender a las personas que luchan por imaginar los sentimientos de los demás. “Esta dificultad de empatía puede dar lugar a una discapacidad que no es menos desafiante que otros tipos de discapacidad”, dijo. “Nosotros, como sociedad, necesitamos apoyar a las personas con discapacidades, con métodos de enseñanza novedosos, soluciones alternativas o ajustes razonables, para promover la inclusión”.

 

Si bien el estudio también confirmó que, si bien las mujeres son más empáticas que los hombres en promedio, eso solo fue cierto en los resultados de la encuesta autoevaluada del cociente de empatía; no hubo una clara diferencia de genes que se correlacionara con las diferencias en la encuesta EQ entre hombres y mujeres. Esto, según los investigadores, sugiere que las diferencias de empatía entre hombres y mujeres probablemente tienen más que ver con la forma en que estamos socializados que con nuestro ADN.

Via iCrowdNewswire
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