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COVID-19 – Cómo los agricultores de jardín de Eswatini mantienen el flujo de suministro de verduras

May 4, 2020 4:39 AM ET
 

Durante el encierro parcial COVID-19 en Eswatini, los agricultores de jardinería dicen estar orgullosos de que sean capaces de hacer una pequeña contribución a una nación sana durante la pandemia.

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Khetsiwe Tofile un pequeño agricultor de verduras en su jardín en Malkerns, Eswatini. Incluso durante el encierro COVID-19 ha sido capaz de llevar sus productos al mercado y continúa ganando un ingreso. Crédito: Mantoe Phakathi/IPS

MALKERNS, Eswatini, 28 de abril de 2020 (IPS) - Nobukhosi Cebekhulu (68) y Khetsiwe Tofile (64) son pequeños agricultores de hortalizas que producen de sus huertos caseros de permacultura en Malkerns, Eswatini. Orgullosas de ser capaces de hacer una pequeña contribución a una nación sana durante la pandemia de COVID19, ambas mujeres dicen que están felices de que todavía puedan seguir produciendo y vendiendo verduras sin salir de sus hogares. IPS los encontró esperando el transporte fuera de la casa de Tofile con cuencas de lechuga para ser recogidas por el Centro de Capacitación de Permacultura Guba. "No vamos a la tienda a comprar insumos, pero utilizamos plántulas que producimos y compartimos entre nosotros", dijo Cebekhulu a IPS y agrega: "Nuestros productos son recogidos de nuestras casas y llevados al mercado".

Según Cebekhulu, forman parte del programa Guba que les introdujo las habilidades para producir alimentos de una manera que está reconstruyendo y fortaleciendo la ecología física que los rodea. Guba tiene su sede en Malkerns, una pequeña y bulliciosa ciudad de tierras de cultivo enclavadas en el corazón del centro de Eswatini, y promueve un estilo de vida regenerativo.

Funcionando con un sistema solar 100 por ciento, Guba cosecha agua de lluvia para saneamiento y riego, produce su propio compost y plántulas. Guba lleva a ejecutar un programa de capacitación en permacultura de 12 meses que desarrolla habilidades y conocimientos prácticos para mejorar la seguridad alimentaria en las casas de cultivos y la resiliencia de los cultivos.

Cebekhulu y Tofile formaron parte de la clase 2014 de 25 agricultores que aprendieron a construir una cerca utilizando material de desecho y plantas evasivas alienígenas. También se les enseñó a producir sus propias semillas, hacer compost y pesticidas (hacen estos últimos mezclando ajo silvestre, chiles, cebolla, jabón y agua tibia) que no son perjudiciales para el medio ambiente.

"Esto no mata las plagas, pero las ahuyenta", dijo Cebekhulu. "Los pesticidas no son buenos para nuestra salud y el medio ambiente. También son caros".

Aunque Guba inicialmente apoyó a los agricultores para que produjeran suficiente para sus familias, Tofile dijo a IPS que el centro los capacitó más tarde en la gestión empresarial para que pudieran vender y generar ingresos. Los agricultores proceden de 10 jefaturas en un radio de 20 kilómetros del centro.

"Guba recoge los productos y los vende en nuestro nombre", dijo Tofile. "Es por eso que no tenemos que preocuparnos por salir de casa durante este período (bloqueo parcial COVID19)"

El director de Guba, Sam Hodgson, dijo que el programa de capacitación para adultos de permacultura de un año de duración es una respuesta a los desafíos de nutrición y pobreza en Eswatini. Crédito: Mantoe Phakathi/IPS

Los desafíos nutricionales de Eswatini

Según sam Hodgson, director de Guba, el programa de formación para adultos permacultura de un año de duración es una respuesta a los desafíos de nutrición y pobreza en Eswatini.

Aunque el 20 por ciento de la población rural de Eswatini experimentó una inseguridad alimentaria grave y aguda según el Informe del Comité de Evaluación de la Vulnerabilidad de 2019,el país está avanzando en el cumplimiento de sus necesidades nutricionales. Según Musa Dlamini, oficial de monitoreo y evaluación del Consejo de Nutrición de Eswatini, los niños menores de cinco años con retraso en el crecimiento ascienden al 25,5 por ciento. "Esto sigue siendo alto porque tenemos que ser menos del 20 por ciento en términos de las normas de la OMS [Organización Mundial de la Salud]", dijo Dlamini a IPS. "Sin embargo, hemos hecho progresos porque la cifra disminuyó de alrededor del 30 por ciento en años anteriores". En el mismo grupo de edad, los niños con despilfarro tienen alrededor del 2 por ciento y los pesos inferiores al 5 por ciento, lo que es aceptable en términos de las normas de la OMS. "Utilizamos niños menores de 5 años para medir la nutrición en el país", dijo Dlamini. Dijo que COVID19 podría revertir el progreso, aunque siguiendo el hecho de que las personas podrían perder su fuente de ingresos durante el período de bloqueo parcial. Ya, el 63 por ciento de la población total de 1,3 millones de personas son pobres, según el Programa Mundial de Alimentos de las Naciones Unidas.

Los participantes de Guba pasan de dos a tres días al mes en el centro después de lo cual aplican lo que han aprendido en sus hogares. Adquieren habilidades para cosechar agua, hacer compost, triturar, plantar especies perennes de árboles y diseñar su ciclo de producción de acuerdo con las cuatro estaciones.

"Alentamos a los agricultores a utilizar material que ya tienen en casa", dijo Hodgson a IPS. "Es por eso que no esperamos que compren nuevo material o herramientas de esgrima. Estamos agregando valor a la agricultura que ya están practicando".

Adaptación al cambio climático

Hodgson dijo que este programa está ayudando a los agricultores a adquirir habilidades para hacer frente a las lluvias erráticas como estrategia de adaptación al cambio climático.

Según la Dra. Deepa Pullanikkatil, consultora con sede en la Asamblea Coordinadora de ONG (CANGO) y codirectora de Sustainable Futures in Africa, la permacultura ayuda a los agricultores a adaptarse al clima cambiante utilizando prácticas agrícolas sostenibles que imitan la naturaleza.

"La práctica produce cultivos orgánicos saludables que pueden mejorar sus ingresos mejorando así su capacidad de adaptación", dijo Pullanikkatil a IPS.

Dijo que, en la permacultura, los agricultores cosechan y conservan agua, que es una estrategia de adaptación, particularmente porque el país está experimentando patrones de lluvia erráticos debido al cambio climático. Los agricultores también utilizan métodos de destilación baja o ninguna y compostaje que son todos ideales para la fertilidad del suelo. La labranza baja libera tiempo y es menos costosa que contratar mano de obra o tractores.

"Esto también tiene co-beneficios para la mitigación del clima debido a los cultivos permanentes, los árboles cultivados en la granja y las prácticas de baja labranza contribuyen al secuestro de carbono", dijo.

La agricultura en el jardín equipara la nutrición saludable

Guba también apoya a los agricultores con hábitos alimenticios que promueven un estilo de vida saludable como la cocción que retiene los nutrientes y el ajuste de la composición del plato de acuerdo con la cantidad correcta de almidón, proteínas y verduras.

El Centro barilla de Alimentación y Nutrición (BCFN) también promueve patrones dietéticos saludables y sostenibles y formas sostenibles

producción de alimentos. Según el índice de sostenibilidad alimentaria, creado por el BCFN y la Economist Intelligence Unit (EIU), el Africa subsahariana es el hogar de las poblaciones más hambrientas del mundo. También afirma que cuando se trata de países que abordan los desafíos nutricionales "podrían encontrarse mejores prácticas en la regulación inteligente, ya sea que eso signifique educar a los consumidores sobre una alimentación saludable, desalentar los patrones de consumo insalubres o exigir que los alimentos contengan ciertas vitaminas y minerales".

"Lo que hemos aprendido de nuestros agricultores es que después de participar en nuestro programa, visitan la clínica con menos frecuencia debido a los beneficios para la salud de los alimentos que comen y cómo los comen", dijo Hodgson.

Del jardín al mercado

Guba también se dio cuenta de que uno de los desafíos de los agricultores era el dinero para pagar las cuotas escolares de sus hijos y atender otras necesidades. Por lo tanto, el centro decidió capacitar a algunos de los agricultores interesados para producir para el mercado. Hodgson describió a Guba como "un intermediario ético" que apoya a los agricultores para producir verduras orgánicas de alta calidad y la vende en su nombre a los restaurantes circundantes.

"Recogemos, reempacamos y entregamos", dijo Hodgson. "Esta zona (Malkerns) tiene una gran población de clase media y muchos restaurantes que compran los productos frescos que se entregan el mismo día de cosecha".

Este proyecto ganó alrededor de $1,100 de la venta de verduras. Cada agricultor gana alrededor de $200 por mes.

Durante el cierre parcial COVID-19, que el Gobierno introdujo en marzo, todos los clientes del restaurante Guba tuvieron que cerrar durante la noche. En respuesta a esta repentina pérdida de mercado, Guba abrió un puesto de granja en el centro.

"Después de cuatro semanas de operar el puesto de la granja, tres días a la semana. Lo estamos haciendo bien. Las ventas están aumentando y los comentarios de los clientes son muy positivos", dijo Hodgson.

Esto significa que Guba sigue comprando productos a los agricultores incluso durante el período COVID19 manteniendo así su flujo de ingresos abierto y, al mismo tiempo, suministrando productos frescos a la comunidad local.

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