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A medida que Waymo reanuda las pruebas de conducción automática, los conductores de respaldo siguen preocupados por el virus

May 11, 2020 2:08 AM ET

Foto por Vjeran Pavic / The Verge

Waymo planea reanudar las pruebas de sus vehículos autónomos en Arizona el 11 de mayo, casi dos meses después de pausar su servicio de robotaxi como resultado de la pandemia COVID-19. Pero algunos de los conductores de respaldo de la compañía están preocupados de que Waymo pueda estar corriendo de nuevo en servicio demasiado rápido.

En una entrada de blog, la compañía dijo que estaba tomando un "enfoque estratificado" para devolver sus vehículos a la carretera. Waymo dice que ha rediseñado sus depósitos de vehículos en Arizona para cumplir con las pautas de distanciamiento social, incluyendo limitar el número de personas que se permitirán dentro en un momento dado. Los empleados recibirán equipo de protección personal, como máscaras faciales y guantes. Y las instalaciones y la flota de vehículos autónomos de la compañía se limpiarán varias veces al día.

Además, los empleados recibirán controles de temperatura al llegar al trabajo todos los días. Y los empleados que están en alto riesgo de COVID-19, o que tienen problemas de cuidado infantil, pueden optar por trabajar desde casa. Cada vehículo solo contará con un conductor de respaldo durante las pruebas para cumplir con las pautas de distanciamiento social.

Pero la compañía no estará completamente operativa. El servicio de autolaparador de Waymo, Waymo One, permanecerá en pausa. Y Waymo dice que no reanudará las pruebas en otras ciudades como San Francisco, Detroit y Los Angeles hasta que la compañía esté convencida de que es segura.

"Estamos adoptando un enfoque reflexivo y medido para volver a poner en marcha nuestras operaciones de conducción", dijo la compañía en una entrada de blog.

Pero el equipo de operaciones de la compañía, que está compuesto en gran medida por empleados que trabajan para el contratista externo de Waymo, una compañía francesa de tránsito llamada Transdev North America, no está todos convencidos del compromiso de la compañía con la seguridad.

"Las medidas que están tomando parecen más allá en el papel", dijo un controlador de respaldo con sede en Arizona. "Pero al mismo tiempo, Arizona tampoco ha visto 14 días de nuevo declive de casos".

Ha habido casi 10.000 casos de COVID-19 en Arizona, y 450 muertes, según AZ Central. El gobernador republicano del estado, Doug Ducey, anunció recientemente la reapertura gradual de los negocios del estado, incluyendo salones, restaurantes y cafeterías.

Un miembro del equipo de operaciones de Waymo, que tiene su sede en Mountain View, California, expresó su preocupación de que Waymo intentara reanudar las pruebas demasiado pronto. La mayoría de los viajes de prueba en California se realizan con dos empleados en el vehículo. A diferencia de Arizona, muy pocos del equipo de operaciones de California de la compañía están entrenados para viajar en los vehículos autónomos de la compañía por sí mismos.

"Se siente como si estuvieran usando [Arizona] como un grupo de control para decidir si pueden empujarnos de nuevo", dijo el conductor. "Arizona siempre ha conseguido políticas de prueba y lo que no es primero, pero esto parece un riesgo demasiado grande, ya que el número de muertes y casos sigue aumentando". (Un portavoz de Waymo señaló que las operaciones de conducción se reanudaron por primera vez en el sitio de pruebas cerrado de la compañía en el centro de California hace dos semanas.)

Como The Verge ha informado anteriormente, la tensión es alta entre Waymo y su personal operativo desde que la compañía firmó un contrato con Transdev el año pasado. El tiempo de vacaciones se redujo, el seguro de salud no mejoró, y los problemas de seguridad en el lugar de trabajo no fueron abordados, según media docena de trabajadores que hablaron con The Verge para una historia el mes pasado. Y los conductores dijeron que estaban cada vez más nerviosos por recoger pasajeros en medio de la creciente pandemia COVID-19, y que el brote está exponiendo divisiones entre conductores y empleados a tiempo completo en el spin-off de Google.

Pero Waymo ha seguido pagando a sus trabajadores a pesar de dos meses de tiempo de inactividad, mientras que otras empresas autoconducidos han recortado a su personal de operaciones. El conductor con sede en Arizona dijo que la compañía parece estar escuchando las preocupaciones de los empleados acerca de apresurarse demasiado rápido a las pruebas y el viaje.

"[Waymo One] fue un gran punto de inflexión con los conductores al principio de esto", dijo el conductor, "así que esperemos que hayan entendido el mensaje y ni siquiera lo consideren hasta que estemos en lo que sea que sea nuestra nueva normalidad".

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Andrew J. Hawkins
Tags:   Spanish, United States, Wire