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Ex astronauta y consultor de SpaceX en la creación de una nueva nave espacial tripulada: ‘Realmente éramos los infradogs’

May 13, 2020 2:13 AM ET

Para el ex astronauta de la NASA Garret Reisman, el lanzamiento de SpaceX el 27 de mayo de los primeros pasajeros humanos de la compañía al espacio va a ser un momento muy personal. Reisman trabajó en SpaceX durante años, ayudando a la compañía a ganar contratos de la NASA y supervisando las operaciones de la nave espacial Dragon de SpaceX, tanto la nueva versión tripulada, como su predecesor, que trajo carga a la Estación Espacial Internacional.

Reisman dejó SpaceX en 2018 para convertirse en profesor en la Universidad del Sur de California, pero ha mantenido contacto con la compañía como consultor. Pronto, estará observando cuando sus amigos, los astronautas de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley, vuelen en el vehículo que ayudó a desarrollar en SpaceX. "Cuando hay alguien allí que conozco, emocionalmente, psicológicamente lo cambia todo", le dice Reisman a The Verge.

Al comienzo de su viaje con SpaceX, "teníamos mucha competencia de toda la industria, y teníamos un pequeño equipo pequeño, y realmente éramos los desvalidos", dice Reisman. Ahora, la compañía va a ser la primera empresa comercial para lanzar personas a la Estación Espacial Internacional. Nos habló de cómo se siente antes del lanzamiento y de lo que fue trabajar en el Programa de Tripulación Comercial.

Esta entrevista ha sido editada para mayor duración y claridad.

Como astronauta has volado en el transbordador espacial, pero durante el tiempo que volabas en la 2000, la industria espacial comercial estaba en un lugar muy diferente al que era hoy en día. ¿Qué te inspiró a involucrarte con el espacio comercial y SpaceX?

Mi verdadera primera exposición fue cuando nos estábamos preparando para lanzar el STS-132 en 2010. Tuvimos un retraso debido a la lluvia, y el suelo estaba demasiado empapado para que pudiéramos rodar [transbordador espacial] Atlantis a la plataforma. Así que tuvimos este día libre, que es como un milagro, y nos preguntaron qué queríamos hacer. Y dijimos: "Bueno, nos enteramos de esta compañía SpaceX, y oímos que están renovando esta vieja plataforma de lanzamiento en la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral. ¿Podemos ir y echar un vistazo?"

Toda la tripulación se fue. Caminamos alrededor de esa plataforma de lanzamiento, y de repente me dio cuenta de que esto era un esfuerzo real y serio, que no era sólo un montón de aficionados. En un período muy corto de tiempo, habían tomado esta vieja plataforma de lanzamiento y la habían convertido completamente para un nuevo cohete y se estaban preparando para lanzar en muy poco tiempo. Estaban haciendo cosas en meses que habrían llevado a la NASA, en ese momento, años.

Imagen: NASA
Garrett Reisman (segundo desde la derecha) se encuentra con su tripulación en Cabo Cañaveral, después de aterrizar STS-132

Decidí que después de que volvimos de ese vuelo para comprobarlo más, y llamé a un viejo amigo y colega Ken Bowersox, que estaba trabajando en Hawthorne para SpaceX. Me dio un recorrido por las instalaciones de Hawthorne, y yo quería ser parte de ella. Es por eso que tomé la decisión de que realmente quería dejar de ser astronauta, lo cual es algo difícil de hacer, porque es un gran trabajo, y ser parte de esta nueva industria.

¿Qué hiciste inicialmente en SpaceX y cómo te involucraste con el esfuerzo de La tripulación comercial?

Cuando me contrataron por primera vez, ni siquiera conseguí una descripción del trabajo. En realidad fue muy afortunado, porque cambió el día 1. Creo que mi título fue Ingeniero de Seguridad y Garantía de Misión, algo completamente genérico e inocuo. Era sólo una excusa para meterme en la puerta. El primer día, como justo después de recibir mi placa, me dijeron que Elon quería conocerme.

Dice, "Oye, sabes que acabamos de presentar una propuesta para CCDev 2", que fue la segunda ronda de [contratos de desarrollo para] el Programa de Tripulación Comercial de la NASA. "Se supone que debemos oír el mes que viene si ganamos o no. Si ganamos, necesito a alguien que dirija ese programa. ¿Crees que puedes hacer eso?"

Y yo estaba como, "¡Claro! Ya sabes, ¿qué tan difícil puede ser eso? Lo cual fue realmente estúpido de mi parte, porque era muy difícil, y no tenía idea en lo que me estaba metiendo. Fui tan ingenua. Y un mes más tarde, en abril, ganamos el contrato y nos bajamos y nos postulamos.

¿Cuáles fueron las dificultades involucradas en tomar la versión de carga de Dragon y convertirla en un vehículo de tripulación?

La intención de hacer eso estaba allí desde el principio. El primer Dragón que alguna vez fue al espacio, que todavía está colgado sobre nuestro control de misión en Hawthorne, tenía ventanas. Obviamente un montón de pasta de dientes y comida no necesita mirar por la ventana. Pero el deseo estaba allí desde el principio.

Imagen: SpaceX
Reisman en la sede de SpaceX en Hawthorne, California

También hubo muchos desafíos culturales y desafíos de certificación. Con la carga, que era una especie de experimento, la NASA se centró realmente en un riesgo muy estrecho, que es el riesgo de que una vez que [Dragon] llegara a la estación espacial, pudiéramos dañarla o causar algún daño. Así que examinaron muy cuidadosamente todo lo que Dragon iba a hacer y cada parte de Dragon que afectaba a su capacidad para operar con seguridad alrededor de la estación espacial. Pero el resto, no les importaba mucho. El Falcon 9 [rocket], ya sabes, le fue a la FAA certificar que no íbamos a hacer nada realmente malo y herir al público no involucrado. En cuanto a la fiabilidad del cohete, la NASA no estaba realmente preocupada por eso.

Ellos realmente a solo quería saber si tu "coche" iba a abollar el otro automóvil cuando se estacionó.

¡Sí, mientras no ameñes mi auto, está bien!

Pero una vez que empieces a hablar de poner astronautas de la NASA en ello, como vamos a hacer, entonces todo cambia. Ahora, no es sólo lo que hace la nave espacial cuando está muy cerca de la estación, es la nave espacial, y el cohete, y el barco que recoge a la tripulación, y el coche que los lleva a la plataforma de lanzamiento , es lo que todo hace. Porque ahora tenemos que proteger la seguridad de estos astronautas desde el momento en que son entregados a SpaceX hasta el momento en que los entregamos de vuelta a la NASA al final de la misión. Así que el alcance del escrutinio y la certificación de la NASA subió varios órdenes de magnitud.

Tuvimos que superar algunas actividades culturales d

ifferencies. Eramos una compañía tipo Silicon Valley con ese tipo de ethos, y la NASA era una burocracia del gobierno. Tenían diferentes formas de mirar el mundo, y necesitábamos que estas dos organizaciones realmente trabajaran juntas. Fue un desafío al principio. Quiero enfatizar que llegamos allí, y ahora NASA y SpaceX, mientras nos preparamos para lanzar a Bob y Doug, es increíble para mí ver lo cerca que están trabajando juntos y lo bien que se comunican y se llevan bien. Ha recorrido mucho, mucho, y es inmensamente gratificante para mí ver eso.

¿Sentiste que hablabas de la NASA que ayudó a cerrar esa brecha entre la cultura de Silicon Valley y la cultura de la NASA?

Si tuviera una descripción del trabajo, no la verías escrita allí, pero en realidad ese fue probablemente uno de mis papeles más importantes y desafiantes, fue tratar de cerrar esa brecha. Es por eso que estoy diciendo que estoy tan contento de ver que finalmente llegamos allí. No voy a tomar todo el crédito de ninguna manera, porque me fui hace dos años, y ha habido un tremendo progreso desde entonces. Pero las contribuciones que hice en ese sentido son algo de lo que estoy muy orgulloso.

Sé que ha habido mucho escrutinio en los paracaídas, que han visto muchas pruebas. ¿Diría usted que esos fueron los mayores obstáculos a superar, o hubo otros aspectos técnicos que resultaron ser desafiantes?

Terminamos haciendo muchas pruebas de paracaídas, así que eso fue un gran enfoque. Los Draco [motores] son los mismos, pero todo lo demás en ese sistema, especialmente los propulsores SuperDraco —los tanques, el sistema de presurización, las tuberías, las válvulas— todo fue un gran paso adelante en complejidad.

SpaceX

El sistema de comunicación — las antenas son totalmente diferentes. Los paneles solares — teníamos paneles solares desplegables, ahora tenemos paneles solares montados conformados, así que eso fue un gran rediseño. Y todo el sistema de escape de lanzamiento, no sólo el SuperDracos, sino la guía, la navegación y el control que va junto con eso, y tratando de averiguar cómo hacer que funcione y ser lo más seguro posible. Tenemos un nosecone en Dragon 2 que se abre y cierra que no teníamos en Dragon 1. El sistema de acoplamiento —hay otro— tuvimos que diseñar y construir nuestro propio sistema de acoplamiento, porque el que la NASA quería proporcionarnos realmente requería demasiada energía. Era demasiado pesado, y era demasiado caro. Así que decidimos hacer el nuestro y mi sombrero al equipo que diseñó eso, porque ese sistema es realmente muy elegante, muy simple, pero muy capaz.

Me parece que Dragon 2, mientras que tiene algunos elementos de Dragon 1, es casi un vehículo completamente nuevo.

Sí, aunque muchas de las lecciones que aprendimos, especialmente el funcionamiento de Dragon 1 fueron definitivamente incorporadas en Dragon 2. Así que si tuviéramos que hacer Dragon 2 a partir de una hoja de papel en blanco, habría sido mucho más difícil.

Ser capaz de probar cosas con Dragon 1 fue increíblemente valioso para nosotros. Incluso se extendió a los sistemas de soporte vital, que no se le ocurriría. Quiero decir, ¿por qué un vehículo de carga necesitaría un sistema de soporte vital? Bueno, todavía necesitas controlar la presión dentro de este vehículo presurizado. E hicimos roedores para experimentos científicos. Eso nos permitió probar los componentes del sistema de soporte vital que usaríamos en Dragon 2, obviamente en escala en miniatura.

¿Cómo era en la compañía cuando hubo fallos tratando de llegar a este punto? Al igual que con el fracaso del año pasado, ¿qué te enseñaron esos momentos a ti y a los de SpaceX mientras desarrollabas estos vehículos?

Ya no era a tiempo completo cuando tuvimos ese último fracaso, pero era consultor, y recuerdo haber ido justo después de que eso sucediera. Realmente les golpeó bastante fuerte, porque todo el mundo lo está viendo a través del prisma de "estamos a punto de poner a la gente en esta cosa". La gente comenzó a internalizar la gravedad de lo que estamos a punto de hacer y lo serios que tenemos que ser acerca de la seguridad y fiabilidad del vehículo.

Lo que les dije fue que debíamos ver ese último accidente que tuvimos durante las pruebas en tierra como un regalo, porque nadie resultó herido, y aprendimos una lección extremadamente valiosa. Tuvimos un defecto en el diseño que anteriormente no se detectó. Pero ahora sabemos que está ahí, y podemos arreglarlo. Tuvimos defectos en el diseño del transbordador espacial, dos defectos importantes, y tuvimos astronautas morir antes de arreglarlos. Tuvimos que aprender esas lecciones sobre defectos en el vehículo que eran potencialmente catastróficos de una manera extremadamente dolorosa.

Has estado tan cerca de este programa desde el primer día, ¿cómo es verlo finalmente llegar a buen tiempo después de todo este tiempo?

Es enorme. Di siete años de mi vida, trabajando tan duro como pude para tratar de llegar a este punto. Y ahora que realmente está sucediendo, es increíblemente emocionante y creo que aún más, porque conozco a Bob y Doug. Además de toda mi otra participación en esta cosa, considero a mis amigos, especialmente a Bob porque éramos estudiantes graduados en Caltech antes de que cualquiera de nosotros hubiera presentado una solicitud para ser astronauta. Bob y yo volamos nuestra primera misión juntos en Endeavor. Así que nos remontamos mucho tiempo atrás, y la esposa de Doug, Karen [Nyberg], estaba en la estación espacial conmigo cuando subió al STS-124.

Imagen:Los astronautas de
la NASA Doug Hurley (L) y Bob Behnken (R) entrenan antes del lanzamiento del SpaceX

Nunca olvidaré la primera vez que vi un lanzamiento del transbordador espacial con gente dentro de la que conocí. Vi muchos lanzamientos del transbordador espacial, pero nunca conocí a ninguno de ellos. Eran personas que había visto en la televisión o desde lejos. Pero cuando hay alguien ahí que conozco, emocional, psicológicamente lo cambia todo. Y cuando conozcas a alguien tan bien como yo con Bob y Doug y haya estado involucrado en este esfuerzo durante siete años, va a ser muy intenso.

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Loren Grush
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