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El pequeño lanzador de satélites Virgin Orbit planea volar su cohete por primera vez este fin de semana

May 26, 2020 1:14 AM ET

La Chica Cósmica 747 de Virgin Orbit y lanzacohetes LauncherOne Imagen: Virgin Orbit

El pequeño lanzador de satélites Virgin Orbit, la compañía hermana de la empresa de turismo espacial Virgin Galactic de Richard Branson, planea llevar a cabo el primer lanzamiento de prueba de su cohete hoy. La compañía ha estado desarrollando y probando sus vehículos durante los últimos seis años, pero ahora está lista para finalmente enviar un cohete a la órbita.

El cohete principal de Virgin Orbit se llama LauncherOne, capaz de lanzar cargas útiles pequeñas a medianas, aproximadamente del tamaño de las lavadoras, al espacio. Y el cohete toma un camino único para llegar allí. En lugar de lanzarse erguido desde el suelo, como lo hacen la mayoría de los cohetes en estos días, LauncherOne en realidad despega de debajo del ala de un avión Boeing 747. Apodada Chica Cósmica, la 747 está diseñada para llevar LauncherOne hasta 35,000 pies. Allí, el avión se levanta, hacia el cielo, y luego LauncherOne cae lejos. Su motor principal se enciende, impulsando LauncherOne el resto del camino a la órbita.

“Somos un sistema muy único en el que se lanza por aire”, dijo Dan Hart, CEO de Virgin Orbit, durante una conferencia de prensa. “Y lo que eso nos da es una flexibilidad increíble. De hecho, tenemos movilidad; podemos volar al espacio desde cualquier lugar que pueda albergar un 747, que es casi cualquier lugar, y podemos ir a cualquier órbita”.

Al menos así es como se supone que funciona. Virgin Orbit todavía no ha puesto a LauncherOne en órbita, aunque la compañía ha hecho una buena cantidad de pruebas en todo el hardware para que suceda. Los ingenieros de Virgin Orbit han llevado a cabo numerosas pruebas de encendido con el motor de LauncherOne, llamado NewtonThree, en las instalaciones de pruebas de la compañía en el Mojave Air and Space Port.

El piloto principal de Virgin Orbit, Kelly Latimer, ha estado volando rutinariamente Chica Cósmica, pasando por las maniobras que tendrá que hacer durante un lanzamiento real. Y el equipo ha hecho varias pruebas con LauncherOne en el aire, ensayando todo menos la parte donde se encienden los motores del cohete. La compañía ha llevado el cohete debajo del ala de Cosmic Girl un par de veces, e incluso el equipo dejó caer un lanzador ficticio desde el avión, para ver si el cohete cayó como esperaban.

 

Llegar a este lanzamiento ha tomado un poco más de tiempo de lo que Virgin Orbit había anticipado. Originalmente, la compañía esperaba volar LauncherOne ya el verano pasado, pero el equipo terminó haciendo más trabajo para desarrollar el cohete. “Añadimos algunas pruebas en el camino mientras miramos el programa general de verificación”, dijo Hart. “Y así nos ajustamos en consecuencia. El enfoque interno del equipo era realmente avanzar a través de un proceso de desarrollo metódico”. Además, la pandemia COVID-19 obligó a la compañía a pausar brevemente las operaciones este año y reelaborar la forma en que las personas operan en las fábricas de Virgin Orbit en Long Beach.

Pero ahora, finalmente es hora de volar. LauncherOne está cargado con una carga útil ficticia ponderada que la compañía ha tratado como un satélite de cliente real. Eso significa que el equipo ha estado manejando con cuidado e incluso limpiándolo, como si fuera lo real. “En sí mismo, no es algo terriblemente emocionante”, dijo Will Pomerantz, vicepresidente de proyectos especiales de Virgin Orbit, durante la conferencia de prensa. “Es esencialmente una masa inerte de aspecto agradable que nos permitió practicar todas esas cosas que realmente queríamos practicar”.

Para poner esta masa en órbita, el plan es que Latimer despegue del puerto aéreo y espacial de Mojave con LauncherOne. Luego volará A Chica Cósmica sobre el Pacífico y colocará el avión sobre el punto de caída del cohete. Latimer soltará el cohete y unos segundos más tarde, los motores deben encenderse e iniciar el viaje de LauncherOne al espacio. Virgin Orbit tiene una ventana de lanzamiento de cuatro horas para esta misión que comienza a la 1PM ET el lunes. Originalmente, la compañía esperaba lanzar el domingo, pero tuvo que posponerse debido al descubrimiento de un sensor que actuaba divertido. La compañía sólo se lanzará si se cumplen todos los criterios meteorológicos y otras restricciones, pero hasta ahora, Hart dice que el tiempo se ve bien.

Virgin Orbit está preparada para aprender de este vuelo y es realista sobre la posibilidad de que algo vaya mal. “La historia no es terriblemente amable necesariamente con los vuelos inaugurales”, dijo Pomerantz, señalando que aproximadamente la mitad de los lanzamientos inaugurales de nuevos cohetes fracasan. El equipo también está preparado para hacer otro lanzamiento de prueba si es necesario después de este.

Pero si todo va bien, el objetivo es que la compañía se traslade rápidamente al servicio comercial. Su primer vuelo de clientes es para la NASA, lanzando hasta 10 pequeños satélites desarrollados en su mayoría por universidades en una misión llamada ELaNa XX. Eso debería ser uno de los pocos que la órbita virgen hace este año. “Esperamos llegar a uno o dos vuelos más este año, según entendamos y maduramos el sistema”, dijo Hart. Esa cadencia puede aumentar el próximo año.

Una vez que las operaciones comerciales entren en pleno apogeo, Virgin Orbit se convertirá en una de las pocas empresas estadounidenses con un cohete operativo dedicado a lanzar pequeñas cargas útiles en órbita. Sin embargo, la compañía tiene mucha competencia que viene rápidamente, con numerosas startups desarrollando tipos similares de vehículos de lanzamiento para capitalizar la pequeña revolución de los satélites. Y otros jugadores importantes, como SpaceX, también están tratando de entrar en el mercado, ofreciendo empacar múltiples satélites pequeños en sus cohetes más grandes para llevar numerosos vehículos diminutos al espacio a la vez.

Virgin Orbit es optimista, sin embargo, afirmando tener contratos con clientes de empresas comerciales, NASA, el Departamento de Defensa e incluso socios internacionales, que suman cientos de millones de dólares. La compañía también estableció su precio previo al lanzamiento para los viajes en LauncherOne en $12 millones, pero la compañía dice que evolucionará con el tiempo. “Nuestros precios obviamente seguirán el mercado a medida que lleguemos a operaciones completas”, dijo Hart. “Y vamos a ajustar en consecuencia.”

Sobre todo, Hart piensa que lanzar desde un avión en lugar de un launchpad fijo hará que la compañía sea más atractiva para los clientes potenciales. “Somos realmente completamente únicos en el campo en el que tenemos esta flexibilidad y que no estamos lanzando fuera de una gama congestionada”, dijo Hart.

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Loren Grush
Tags:   Spanish, United States, Wire