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SpaceX lanza con éxito la primera tripulación en órbita, iniciando una nueva era de vuelo espacial

Jun 2, 2020 12:38 AM ET

Imagen: SpaceX / NASA

Después de casi dos décadas de esfuerzo, la compañía aeroespacial de Elon Musk, SpaceX, lanzó con éxito a sus dos primeras personas en órbita, iniciando una nueva era de vuelo espacial humano en los Estados Unidos. El vuelo marcó la primera vez que los astronautas se lanzaron a órbita desde suelo estadounidense en casi una década, y SpaceX es ahora la primera compañía en enviar pasajeros a la órbita en un vehículo de marca privada.

Los dos astronautas, los veteranos pilotos de la NASA Bob Behnken y Doug Hurley, entraron en el espacio dentro de la nueva nave espacial automatizada de SpaceX llamada Crew Dragon, una cápsula diseñada para llevar a la gente hacia y desde la Estación Espacial Internacional. Atado dentro de la elegante cápsula en forma de goma de mascar, el dúo se despegó en la parte superior del cohete Falcon 9 de SpaceX del Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida a las 3:22PM DEL sábado. El cohete dejó al Dragón de la Tripulación en órbita unos 12 minutos más tarde. Ahora, la pareja pasará aproximadamente al día siguiente en órbita antes de intentar atracar en la Estación Espacial Internacional el domingo por la mañana.

“Bob y Doug, en nombre de todo el equipo de lanzamiento, gracias por volar con Falcon 9 hoy”, dijo el ingeniero jefe de Crew Dragon a los dos astronautas después de que alcanzaron la órbita. “Esperamos que haya disfrutado del viaje y le deseamos una gran misión.” El cohete Falcon 9 de SpaceX también aterrizó con éxito en uno de los barcos drones de la compañía después del despegue, lo que lo que lo disponen de un lanzamiento suave en todas partes.

Este lanzamiento es un momento crítico para SpaceX, una empresa formada por Musk con el propósito expreso de enviar humanos al espacio y construir asentamientos en Marte. También es la última prueba importante para SpaceX como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA. A través de esa iniciativa, la NASA contó con dos compañías, SpaceX y Boeing, para desarrollar nuevas naves espaciales que pudieran transportar regularmente a los astronautas de la agencia hacia y desde la estación espacial. Después de seis años de desarrollo y pruebas en el Dragón de la Tripulación, SpaceX se adelantó en la carrera para lanzar a los humanos primero. La misión de hoy es el último gran vuelo de prueba de SpaceX para ese programa, destinado a determinar si el dragón de la tripulación está listo para comenzar regularmente a llevar astronautas de la NASA a la ISS en los próximos años.

Aunque esta misión se considera una prueba, todavía llevaba un enorme peso para los Estados Unidos. La última vez que la gente se puso en órbita desde los Estados Unidos fue durante el vuelo final del transbordador espacial de la NASA el 8 de julio de 2011. Desde entonces, el cohete Soyuz de Rusia ha sido el único vehículo disponible para realizar vuelos tripulados a la ISS, y sólo un asiento en la Soyuz lleva a la NASA alrededor de $80 millones.

El Programa de Tripulación Comercial fue creado para poner fin a la dependencia de la NASA en Rusia, pero también para poner en marcha una nueva forma de hacer negocios en la NASA. Durante toda la historia de los vuelos espaciales, el gobierno se ha encargado de supervisar el diseño, la producción y la operación de las naves espaciales que llevan a los humanos a la órbita. Con Commercial Crew, la NASA quería que el sector privado se involucrara. Cuando la NASA adjudicó por primera vez a SpaceX y Boeing sus contratos en 2014, la NASA esperaba que volarían sus vehículos en 2017. Los retrasos técnicos y los errores de prueba retrasan el programa, pero finalmente, SpaceX llegó al hito actual.

“Están sentando las bases para una nueva era en los vuelos espaciales humanos”, dijo el administrador de la NASA Jim Bridenstine antes del lanzamiento. “Es una era en los satélites espaciales humanos en la que habrá más espacio disponible para más personas que nunca”.

Aún no es una victoria total. Behnken y Hurley pasarán las próximas 19 horas en órbita e intentarán dormir un poco antes del próximo gran evento de mañana: atracar con la estación espacial. Y también necesitan dormir. SpaceX y la NASA habían esperado lanzarse originalmente el miércoles 27 de mayo, lo que llevó a los astronautas a pasar por todo el proceso previo al lanzamiento. Pero el mal tiempo obligó a retrasarse hasta hoy. “Bob y Doug, que ahora han pasado por este ejercicio dos veces, necesitan descansar un poco”, dijo Bridenstine después del lanzamiento. “Pero puedo garantizarte que no habrá descanso durante una buena cantidad de tiempo mientras estén en órbita”.

El Crew Dragon está diseñado para acoplarse automáticamente con la ISS sin la necesidad de ninguna entrada de la tripulación, aunque los dos astronautas intentarán volar manualmente la cápsula con sus controles de monitor de pantalla táctil cuando se acerquen a la estación. Después de probar esa interfaz, los astronautas cederán el control al Dragón de la Tripulación, que intentará acercarse automáticamente a la estación y aferrarse a un puerto de acoplamiento disponible. El atraque está programado para llevarse a cabo alrededor de las 10:29AM ET del domingo.

Los dos astronautas también tienen que volver a casa eventualmente, y probar la habilidad del Dragón de la Tripulación para devolver a los humanos de forma segura a la Tierra. La NASA no ha decidido cuándo la pareja se dirigirá a casa; será en algún momento entre las próximas seis y 16 semanas. Cuando se tome esa decisión, Behnken y Hurley volverán a su cápsula Crew Dragon y comenzarán el intenso viaje de regreso a través de la atmósfera de nuestro planeta. El Crew Dragon está equipado con un escudo térmico para proteger a los astronautas del descenso ardiente, y la cápsula tiene un conjunto de cuatro paracaídas diseñados para abrir y bajar suavemente el vehículo hacia el Océano Atlántico. Después de la salpicadura, un barco de recuperación SpaceX saludará a la tripulación y los llevará a ellos y su cápsula de vuelta a la costa.

En ese momento es cuando la misión será considerada un éxito. “No voy a celebrar hasta que Bob y Doug estén sanos y salvos”, dijo Bridenstine.

Mucho está montando en esta misión, pero si todo va bien, el vuelo podría servir simplemente como el comienzo del viaje de SpaceX a los vuelos espaciales humanos. La NASA planea utilizar los datos recopilados de esta misión para certificar al Dragón de la Tripulación para realizar viajes regulares hacia y desde la Estación Espacial Internacional con astronautas a bordo. SpaceX y NASA ya están apuntando al 30 de agosto para el próximo vuelo Crew Dragon de la compañía, que transportará a cuatro astronautas: Victor Glover de la NASA, Mike Hopkins y Shannon Walker, así como el japonés Soichi Noguchi. Eso significa que pronto podríamos entrar en una nueva era en la que las empresas privadas son las que rutinariamente llevan a la gente a la órbita terrestre baja.

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Las ambiciones de SpaceX no se detienen ahí. La compañía está trabajando actualmente en un nuevo cohete monstruo llamado Starship, que algún día puede llevar a los humanos a destinos del espacio profundo como la Luna y Marte. Hay muchos obstáculos entre esa visión audaz y la realidad, pero el éxito de hoy es un paso en la dirección correcta para una empresa que tiene como objetivo llevar a las personas más profundamente en el cosmos.

“Todo en nuestra trayectoria es hacia ese momento en particular para lanzar a la gente en una nave espacial”, dijo Hans Koenigsmann, vicepresidente de construcción y fiabilidad de vuelo en SpaceX, durante una conferencia de prensa. “Y es un gran paso.”

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Loren Grush
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