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Nuestra mayor pregunta sobre el silicio ARM de Apple

Jun 27, 2020 12:45 AM ET

Durante años, Apple ha revelado constantemente cómo los chips basados en ARM en sus teléfonos móviles estaban alcanzando el rendimiento del silicio más robusto que encontrarías dentro de un ordenador portátil o de escritorio: en 2018, la compañía afirmó que su nuevo iPad Pro era más rápido que el 92 por ciento de los PC portátiles. En algún momento, parecía inevitable que Apple convertiría los chips más eficientes en los procesadores primarios para sus computadoras Mac, también.

Ahora, es oficial: Apple está migrando el Mac a su propio silicio de cosecha propia, a partir de finales de este año.

Pero, ¿son los chips ARM de Apple lo suficientemente potentes ahora como para reemplazar a Intel y AMD? Esa sigue siendo una pregunta abierta, porque en la Conferencia Mundial de Desarrolladores (WWDC) de Apple de 2020, la compañía eludió darnos respuestas definitivas.

Esta vez, la gama típica de gráficos, puntos de referencia y reclamos “más rápidos de la historia” de la compañía para cada nueva generación de silicio ARM de cosecha propia fueron completamente MIA. Apple no quiso hablar de ello cuando preguntamos. Incluso un chat pregrabado con uno de sus arquitectos de silicio no proporcionó mucha información. En su lugar, la compañía mostró un puñado de demostraciones enlatadas e hizo algunas promesas vagas de que el futuro podría ser más rápido.

Lo más cerca que llegamos a una comparación fue efectivamente, “¿está el aprendizaje automático más rápido con la aceleración de hardware activada?”

Es cierto que no esperábamos que Apple nos entregara un Mac con arm durante una pandemia, y las demostraciones pregrabadas durante la conferencia magistral y el posterior discurso “Estado de la Unión” fueron moderadamente impresionantes. Usando el mismo chip Apple A12Z Bionic que encontrarás en un iPad Pro de $800, la compañía demostró que un escritorio ARM de baja potencia ya puede manejar una variedad de aplicaciones de usuario de energía en Mac, incluyendo:

  • Versiones de Microsoft Office, Adobe Photoshop y Lightroom que se ejecutan de forma nativa en ARM
  • Tres secuencias de vídeo 4K Pro Res simultáneo en Final Cut Pro
  • Girando alrededor de una cara de piedra fotorrealista en Cinema 4D
  • Rotando alrededor de una escena poligonal de 6 millones en el estudio de animación Maya de Autodesk, con texturas y sombreadores en la parte superior
  • Efectos de representación en el motor de juegos de Unity
  • Los juegos Shadow of the Tomb Raider y Dirt: Rally que se ejecutan en Mac sin problemas (pero con baja resolución y detalle)
La suciedad parecía… Bien… un poco desordenado.

Además, los Mac de Apple con tecnología ARM podrán traducir automáticamente algunas aplicaciones Intel existentes gracias al software de conversión Rosetta 2 de Apple: mientras se veían un poco feos, tanto Shadow of the Tomb Raider como Dirt: Rally se ejecutaban de esa manera, al igual que Autodesk Maya.

Pero en su mayor parte, Apple parece estar pidiendo a los desarrolladores que tomen su palabra de que ARM desbloqueará “un nuevo nivel de rendimiento”, sin discutir cómo ese rendimiento realmente se acumula en este momento.

Maya parecía una demo más impresionante, aunque no tengo un buen marco de referencia.

El comunicado de prensa de la compañía dice muy específicamente que los nuevos chips de Apple “darán al mac líder en el rendimiento por vatio”, y eso es un giro de frase muy deliberado. Apple argumenta que al crear el tipomás eficiente de chips puede, “el mayor rendimiento con el menor consumo de energía”, puede lograr un rendimiento más crudo al inclinar las escalas de esa fórmula de rendimiento por vatio hacia más vatios.

En otras palabras, si construyes un chip del tamaño de Un MacBook Pro con un disipador térmico y un gabinete del tamaño de MacBook Pro, además de una batería del tamaño de MacBook, tu procesador de iPhone tiene teóricamente espacio para hacer mucho más trabajo. Pero casi siempre ha sido cierto que los procesadores basados en ARM son más eficientes que la competencia, y las básculas no se inclinan por sí solas. Acelerar un chip no es sólo una simple cuestión de darle más jugo: tienes que diseñar un procesador lo suficientemente robusto (o, digamos, el superordenador más rápido del mundo) alrededor de esa arquitectura eficiente, y Apple no se jacta de que aún lo ha hecho.

Es posible que recuerde los chips de la serie Core M / Y de Intel, que terminaron en los MacBooks más delgados, también comenzaron con Intel promocionando su eficiencia relativa, pero terminaron empezando más lentamente que sus homólogos principales de Intel y sólo se convirtieron en una opción digna después de unos años más de trabajo. Tal vez el A12Z Bionic del iPad Pro haría un MacBook más potente que los actuales chips de portátiles de baja potencia de Intel, pero Apple no lo está diciendo; tal vez tome un chip posterior en la hoja de ruta de Apple.

También parece decir que Apple no está planeando públicamente deshacerse de Intel en cualquier momento pronto. Apple no solo planea lanzar varios Macs adicionales basados en Intel en el futuro, sino que la compañía “seguirá admitiendo y lanzando nuevas versiones de macOS para Macs basados en Intel en los próximos años”. Para una empresa que se enorgullece del “coraje” para a menudo hacer una ruptura limpia con el pasado, es un poco inusual. (Por otra parte, esto no es un lanzamiento de producto; es una conferencia de desarrolladores.)

Dicho esto, Apple dice que debemos esperar un rendimiento puro, no sólo de eficiencia, en una categoría en particular: rendimiento gráfico

Ce. Apple escribe que la iniciativa ARM también dará a la Mac “GPU de mayor rendimiento”, incluyendo potencia adicional para juegos, y mostró algunas aplicaciones (Affinity Photos, Unity, el mencionado Cinema 4D, y Dirt: Rally) aprovechando el marco de metal de Apple para disparar instrucciones directamente a la GPU.

Si bien eso podría no satisfacer a los jugadores acostumbrados a tener un chip gráfico Nvidia o AMD dedicado, los gráficos integrados de Apple podrían ser en realidad un impulso sustancial sobre los gráficos integrados de Intel que se suministran en, por ejemplo, un nuevo MacBook Air. También existe la posibilidad de que Apple esté hablando de construir GPU más resistentes por sí misma, aunque Apple no está hablando de si sus CPU interactuarán con chips de computadora portátil de AMD o NVIDIA, mucho menos GPU de escritorio o GPU externas en este momento.

Y es cierto que no todo tiene que ver con el rendimiento. Apple promete que sus Mac basados en ARM podrán ejecutar más tipos de aplicaciones que antes, gracias tanto al soporte de aplicaciones iOS nativas como a las chuletas de aprendizaje automático aceleradas por hardware integradas en el silicio. Podrán “mantener el contenido en la nube en caché actualizado durante días” incluso cuando tu Mac esté dormida, y Apple dice que usar tu iPad como monitor secundario para tu Mac mejorará gracias al procesamiento de imágenes que Apple ya ha integrado en sus chips ARM. Aunque Apple no proporcionó ninguna métrica, la compañía sugiere que ARM también proporcionará más duración de la batería.

En este momento, la tarea más importante de Apple es convencer a los posibles compradores de que, esta vez, los chips ARM no les exigirán abandonar sus viejas aplicaciones o hacer otros compromisos inaceptables para cambiar.

Ese es el mensaje de que Apple trató más duro de clavar en WWDC, y parece que la compañía está haciendo un buen avance. Tiene Rosetta para traducir automáticamente algunas de tus aplicaciones, mientras que un puñado de desarrolladores clave como Microsoft y Unity están creando versiones nativas de otras. Las sesiones para desarrolladores de Apple mostraron que, teóricamente, crear una aplicación “universal” para múltiples plataformas es tan fácil como pulsar un botón. Apple mostró acceso al sistema de archivos y a la red, máquinas virtuales y soporte periférico, la capacidad de jugar de forma nativa a un juego con un mando Xbox e incluso la promesa de permitirle arrancar desde unidades externas con Mac basados en ARM.

Viendo las notas clave de WWDC de Apple, es fácil imaginar que podría no haber inconvenientes, no hay aplicaciones “heredadas” que tendrá que abandonar; sólo un montón de aplicaciones adicionales para iPhone y iPad que ahora puedes usar adicionalmente mediante la actualización a un Mac basado en ARM.

Pero se siente muy fuertemente como si hubiera algo que Apple no nos está diciendo sobre el rendimiento, y tendremos que esperar para ver. El rendimiento mejorado es una de las razones más convincentes para comprar un nuevo equipo, y un requisito absoluto para los profesionales.

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Sean Hollister
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