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Los humanos dejaron una cantidad récord de desechos electrónicos en 2019

Jul 9, 2020 12:13 AM ET

Vertederos ilegales de desechos electrónicos en Yuen Long, Hong Kong. | Foto por Bruce Yan / South China Morning Post vía Getty Images

2019 estableció un récord para la cantidad de desechos electrónicos generados en todo el mundo: 53,6 millones de toneladas métricas de teléfonos, computadoras, electrodomésticos y otros aparatos desechados. Eso es más que el peso combinado de todos los adultos en Europa. También es un aumento del 21% desde 2014, según un nuevo informe internacional.

Sólo el 17 por ciento de esos residuos fueron oficialmente reciclados, se encuentra el informe. La gran mayoría fue enviada a un vertedero, incinerada o desaparecida en algún lugar del éter burocrático cuando los funcionarios perdieron la pista de él. El informe tenía por objeto documentar los progresos mundiales en la obtención de un control sobre los desechos electrónicos, dicen los autores del documento. En cambio, descubrieron que el mundo ha retrocedido.

Prevén que el problema sólo empeorará. Se espera que la cantidad de desechos electrónicos casi se duplique con respecto a los niveles de 2014 para 2030. Eso es un peligro para la salud de las personas, según el informe, porque la basura puede envenenar a las personas que la manejan y el medio ambiente circundante.

"Estamos en el inicio de una especie de explosión debido al aumento de la electrificación que vemos en todas partes", dice Ruediger Kuehr, uno de los autores del informe y director del Programa de Ciclos Sostenibles de la Universidad de las Naciones Unidas. "Comienza con juguetes, si nos fijamos en lo que está sucediendo alrededor de la Navidad, todo viene con una batería o enchufe. Y continúa con los teléfonos móviles, con televisores y computadoras", dice.

El equipo de Kuehr trabajó con la Unión Internacional de Telecomunicaciones, la Asociación Internacional de Residuos Sólidos, el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, la Organización Mundial de la Salud y el Ministerio de Cooperación Económica y Desarrollo de Alemania en el informe. Este es el tercer informe mundial elaborado desde 2014.

Cincuenta toneladas de mercurio se encuentran dentro de todos los desechos electrónicos que los funcionarios han perdido de vista, y gran parte de eso probablemente fue liberado en el medio ambiente, según el informe. El mercurio es una neurotoxina que afecta el cerebro y puede afectar el desarrollo cognitivo de los niños. Millones de libras de monitores de pantalla plana cargados de mercurio fueron enviados por una prominente empresa estadounidense de reciclaje de desechos electrónicos a Hong Kong, donde representaba una amenaza para los trabajadores encargados de desmontarlo sin la capacitación y el equipo adecuados para protegerse. Los propietarios de la compañía, Total Reclaim, se declararon culpables de fraude después de una investigación federal.

También ha perdido oro en toda esa basura: 57.000 millones de dólares en oro, cobre, hierro y otros minerales podrían extraerse únicamente de los desechos electrónicos del año pasado, según el informe. Hacer uso de ese material desperdiciado también podría disminuir el daño ambiental de la minería de nuevos minerales.

Los pequeños dispositivos electrónicos, como las cámaras de vídeo, los juguetes electrónicos, las tostadoras y las afeitadoras eléctricas, constituyen el mayor trozo de desechos electrónicos de 2019 (alrededor del 32 por ciento). La siguiente pieza más grande del pastel (24 por ciento) estaba compuesta por grandes equipos como electrodomésticos de cocina y fotocopiadoras. Este grupo incluye paneles solares desechados, que aún no son un gran problema, pero que podrían plantear problemas a medida que la tecnología relativamente nueva envejece. Las pantallas y monitores crearon aproximadamente la mitad de basura que los equipos grandes, pero todavía ascendieron a cerca de 7 millones de toneladas métricas de desechos electrónicos en 2019. Los equipos pequeños de TI y telecomunicaciones, como los teléfonos, suman alrededor de 5 millones de toneladas métricas de basura.

Asia, el continente más grande y poblado, creó la mayor cantidad de desechos electrónicos en 2019. Europa tenía la tasa más alta de desechos electrónicos per cápita, casi tres veces la de Asia. Europa también tenía la tasa más alta de recogida y reciclaje de sus residuos.

Los expertos esperan que la demanda de electrónica, seguida de su eliminación, crezca más rápido en lugares con una clase media en crecimiento. Las personas que no podían permitirse comprar nuevos gadgets en el pasado están empezando a engullirlos. "Es un gran desafío para la humanidad básicamente alimentado por el hecho de que hay una creciente clase media en todas partes del mundo", dice Kuehr a The Verge. "Todavía hay un gran hambre de [cerrar] la brecha digital".

Los montículos crecientes de desechos electrónicos son cada vez más complejos y más tóxicos, según Scott Cassel, quien fundó el Product Stewardship Institute sin fines de lucro. "Las empresas electrónicas hacen un gran trabajo diseñando para el placer y la eficiencia, pero el rápido cambio en la demanda de los consumidores también significa que están diseñando para la obsolescencia. Así que el producto más nuevo y genial de hoy se convierte en la basura del mañana", dice Cassel.

El 71% de la población mundial en octubre de 2019 vivía bajo algún tipo de política o regulación nacional de desechos electrónicos, según el reciente informe. "Si nos fijamos en el muy extremo porcentaje bajo de desechos electrónicos reciclados, es una señal de que, aunque estas políticas y legislación están en vigor, no hace mucho", dice Mijke Hertoghs, jefe de la división de medio ambiente y telecomunicaciones de emergencia de la Unión Internacional de Telecomunicaciones. Ella dice que se puede hacer más para hacer cumplir esas políticas, mientras que Cassel aboga por una legislación más fuerte.

El intercambio de electrónica como bienes y residuos es global. Los esfuerzos para evitar que se acumule a niveles peligrosos también tendrán que ser globales, dicen Cassel y Hertoghs.

"No es sólo que nuestros océanos se están llenando de plástico. Pero nuestra tierra se está llenando de residuos electrónicos", dice Cassel.

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Justine Calma
Tags:   Spanish, United States, Wire