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Cómo echar un vistazo al cometa NEOWISE deslumbrando los cielos en este momento

Jul 14, 2020 1:51 AM ET

Cometa C/2020 F3 NEOWISE Cerca de Barcelona. | Foto por Albert Llop / NurPhoto a través de Getty Images

Para cualquier pájaro temprano que se haya aventurado fuera de los EE.UU. esta semana, es posible que haya visto una pequeña, pero espectacular, vista en el cielo antes del amanecer. Un cometa con una cola brillante y opulenta ha estado rozando los cielos en la madrugada horas antes del amanecer, y ha estado dando a los fotógrafos bastante el espectáculo durante la última semana.

El cometa se conoce como Comet C/2020 F3 NEOWISE, o simplemente NEOWISE para abreviar. Los científicos acaban de descubrir la roca el 27 de marzo. Recibe su nombre de la misión de la NASA que lo descubrió, también llamado NEOWISE, para Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer. La misión consiste en una nave espacial en órbita alrededor de la Tierra que tiene la tarea de catalogar tantos asteroides cerca de la Tierra como sea posible, especialmente cualquier que pueda ser potencialmente peligroso para nuestro planeta. Pero cuando el equipo detrás de la misión NEOWISE vio este objeto, supieron que habían encontrado algo especial.

"En las imágenes del descubrimiento, inmediatamente era obvio que algo estaba pasando", le dice a The Verge,la investigadora principal de NEOWISE en la Universidad de Arizona. "En lugar de [aparecer] como un punto similar, se veía claramente borroso. Y eso es una buena señal de que este es un cometa en lugar de un asteroide".

La diferencia entre un asteroide y un cometa se reduce principalmente al hielo. Los asteroides son típicamente bastante rocosos en la naturaleza. Si bien pueden tener algo de hielo atrapado dentro de ellos, se parecen más o menos a grandes trozos de roca seca. Los cometas, por otro lado, son a menudo una mezcla de roca y todo tipo de hielos, incluyendo agua, dióxido de carbono, amoníaco y más. Estos hielos están bastante bien mezclados a lo largo de un cometa, y es este material que da a los cometas sus colas difusas. El Sol calienta el hielo, convirtiéndolo en gas que envuelve el cometa.

Eso es lo que está pasando con NEOWISE en este momento. El 3 de julio, NEOWISE se acercó más al Sol que la órbita de Mercurio, y ese sobrevuelo hizo que gran parte del material helado se cocinara, en erupción como gas y polvo. NEOWISE es un cometa bastante grande, también, que mide alrededor de 3 millas (o 5 kilómetros) de ancho, por lo que podemos obtener esta gran vista de la Tierra. "Tomas algo que es un trozo muy grande de hielo y roca todo mezclado, y lo estacionas muy cerca del Sol, va a hacer fuegos artificiales", dice Mainzer. "No es suficiente para destruirlo, no pensamos, pero lo suficiente para hacer que la superficie chisporrote y tire mucho material".

NEOWISE no representa ninguna amenaza para nuestro planeta. De hecho, esta es realmente la única oportunidad que cualquiera de nosotros va a llegar a ver este cometa con nuestros propios ojos. El camino que NEOWISE toma alrededor del Sol tarda casi 7.000 años en completarse. Este es realmente un evento única en la vida. "Una vez en nuestras vidas y nuestras grandes, grandes, grandes, grandes, grandes, grandes vidas de nietos", bromea Mainzer.

Durante gran parte de la última semana, NEOWISE ha estado apareciendo justo por encima del horizonte noreste, aproximadamente una hora antes del amanecer en el hemisferio norte. La gente ha sido capaz de detectarlo mejor con binoculares, aunque algunos afirman poder verlo a simple vista. Y muchos astrofotógrafos han capturado impresionantes imágenes del cometa en toda su gloria gaseosa justo antes de que salga el Sol, incluyendo a los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional.

Alrededor del 11 de julio, sin embargo, el cometa comenzará a aparecer por la noche justo después de la puesta del sol. Estará en el cielo noroeste, debajo de la constelación de Big Dipper (o Ursa Major). Mainzer espera que el cometa sea visible durante al menos otra semana, tal vez incluso más. Pero todo depende de cómo se comporte el cometa. "Los cometas son criaturas muy divertidas y volubles, y realmente depende de lo que este cometa decida hacer o lo que haga en reacción a este pasaje cercano del Sol", dice Mainzer. "Si tenemos mucha suerte, se va a mantener agradable y activo, y debe permanecer muy brillante para nosotros."

Pero esto no durará para siempre. NEOWISE está navegando constantemente lejos del Sol, y eventualmente, desaparecerá de la vista, para nunca ser visto por nuestra generación de nuevo. La cola brillante desaparecerá a medida que el cometa se aleje más lejos de la fuente de calor de nuestro Sistema Solar. "Las capas exteriores del cometa comenzarán a establecerse de nuevo, y volverá al espacio oscuro frío del que vino", dice Mainzer.

Dado que este es un momento tan fugaz, Mainzer realmente anima a todos a tratar de echar un vistazo a esta pequeña pieza de nuestro Sistema Solar, especialmente teniendo en cuenta lo que los cometas representan. Estas rocas espaciales han existido desde que el Sistema Solar se formó por primera vez hace 4.600 millones de años, por lo que llevan consigo la historia antigua de nuestro vecindario cósmico. Y experimentar un poco de asombro sobre los orígenes de nuestro vecindario cósmico puede ser un buen respiro de las dificultades que el mundo está enfrentando en este momento con la pandemia COVID-19.

"Los cometas son una manera de ponernos en contacto con esa historia y entender de dónde vinimos un poco", dice Mainzer. "Y aunque este momento en el tiempo es difícil, nos conecta con el universo más grande".

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Loren Grush
Tags:   Spanish, United States, Wire